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Una misión para estudiar el lado oscuro del universo

La misión Euclides de la ESA, diseñada para explorar la cara oculta del universo, ya ha iniciado la fase de construcción. Esta misión fue seleccionada en octubre de 2011 junto a Solar Orbiter como una de las dos primeras misiones de clase-M del programa Cosmic Vision 2015-2025 de la agencia. El comité ha acordado redactar un memorando de entendimiento entre la ESA y la NASA a través del cual la agencia espacial estadounidense colaborará en la misión proporcionando los detectores de infrarrojos.

Euclides estará equipado con un telescopio de 1.2 metros de diámetro, y sus dos instrumentos confeccionarán un mapa tridimensional de la distribución de hasta dos mil millones de galaxias, y de la materia oscura que contienen, que según las teorías actuales podría constituir hasta un tercio de la masa del universo. Extendiéndose más de diez mil millones de años-luz, esta misión estudiará la evolución de la estructura del universo durante tres cuartas partes de su historia.

Euclides ha sido diseñado para encontrar respuestas a una de las cuestiones más importantes de la cosmología moderna: ¿por qué el universo se está expandiendo de forma acelerada, en lugar de frenarse bajo la acción gravitatoria de la materia que contiene? El descubrimiento en 1998 de esta aceleración cósmica fue galardonado con el Premio Nobel de Física en el año 2011, aunque todavía se desconocen sus causas.

El término "energía oscura" se utiliza en este contexto para designar a esta misteriosa fuerza que acelera la expansión del cosmos. Utilizando a Euclides para estudiar sus efectos sobre las galaxias y los cúmulos de galaxias, los astrónomos esperan comprender mejor su influencia y su verdadera naturaleza. “Euclides tratará de encontrar respuestas a las cuestiones cosmológicas del programa Cosmic Vision de la ESA, y es fantástico que esté avanzando a la siguiente fase de desarrollo – hoy estamos un paso más cerca de comprender los secretos más oscuros del universo”, explica René Laureijs, científico del proyecto Euclides para la ESA.

video-El lado oscuro del universo


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