Astrónomos descubren una extaña pareja planetaria

Esta ilustración muestra al planeta Kepler-36c como podría ser visto desde la superficie de su planeta vecino Kepler-36b.  Créditos de la imagen: Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.
Esta ilustración muestra al planeta Kepler-36c como podría ser visto desde la superficie de su planeta vecino Kepler-36b. Créditos de la imagen: Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

Un grupo de astrónomos ha descubierto un par de planetas vecinos, con densidades diferentes, orbitando uno muy cerca del otro. Los planetas están demasiado cerca de su estrella como para localizarse en la llamada “zona habitable”, la región de un sistema solar en la cual podría existir agua líquida en la superficie de un planeta. Sin embargo, el hallazgo es novedoso ya que estos dos planetas tienen las órbitas más próximas entre sí jamás confirmadas. Este descubrimiento ha sido publicado en la revista Science.

El grupo de investigación, dirigido por Josh Carter, miembro del equipo del Hubble en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts, y Eric Agol, un profesor de astronomía en la Universidad de Washington en Seattle, usó los datos del telescopio espacial Kepler. Esta misión mide disminuciones en el brillo de más de 150000 estrellas con el fin de detectar tránsitos de exoplanetas.

El planeta interior, Kepler-36b, orbita su estrella cada 13.8 días, y el planeta exterior, Kepler-36c, lo hace cada 16.2 días. En su aproximación más cercana, los dos planetas se encuentran a una distancia de unos 1.9 millones de km. Esta es tan sólo cinco veces la distancia de la Tierra a la Luna. Los planetas se encuentran a una distancia unas 20 veces más cercana que cualquier pareja de planetas en nuestro Sistema Solar.

Kepler-36b es un planeta rocoso con 1.5 veces el radio de la Tierra y 4.5 veces su masa. Kepler-36c es un gigante gaseoso con 3.7 veces el radio de nuestro planeta y unas 8 veces su masa. La extraña pareja planetaria orbita una estrella ligeramente más caliente, y unos 2000 millones de años más vieja que nuestro Sol. Los planetas están a 1200 años luz de la Tierra.

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